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自然语言处理:人工智能技术的一个掌上明珠

发布日期:2020-09-13 19:47   来源:未知   阅读:

  自然语言处理(Natural Language Processing,简称NLP)是人工智能(Artificial Intelligence,简称AI)领域中的一个重要方向,被誉为人工智能技术的一个掌上明珠;它研究能实现人与计算机之间用自然语言进行有效通信的各种理论和方法,涉及面极为广泛。国际知名学者周海中先生曾经指出:“自然语言处理是极有吸引力的研究领域,它具有重大的理论意义和实用价值。”目前,NLP已成为推动科技进步的强大动力和提高综合国力的关键支撑。

  NLP主要研究能实现人与计算机之间用自然语言进行有效通信的各种理论和方法。而用自然语言与计算机进行通信,有着十分重要的实际应用意义,也有着革命性的理论意义。实现人机间自然语言通信意味着要使计算机既能理解自然语言文本的意义,也能以自然语言文本来表达给定的意图、思想等;前者称为自然语言理解(Natural Language Understanding,简称NLU),后者称为自然语言生成(Natural Language Generation,简称NLG)。因此,NLP大体包括了NLU和NLG两个部分。因为处理自然语言的关键是要让计算机“理解”自然语言,所以通常把NLU视为NLP,也称为计算语言学。

  NLP是一门融语言学、计算机科学、数学于一体的科学。因此,这一领域的研究将涉及自然语言,即人们日常使用的语言,所以它与语言学的研究有着密切的联系,但又有重要的区别。NLP并不是一般地研究自然语言,而是研制能有效地实现自然语言通信的计算机系统,特别是其中的软件系统。因而它是计算机科学的一部分。可以说,NLP是计算机科学、语言学、AI等关注计算机和人类语言之间的相互作用的领域。目前,人们对AI的需求也从计算智能、感知智能到了以NLP为代表的认知智能的层面。没有成功的NLP,就不会有真正的认知智能。

  由于AI包括感知智能(比如图像识别、语言识别和手势识别等)和认知智能(主要是语言理解知识和推理),而语言在认知智能起到最核心的作用。如果能把语言问题解决了,AI最难的部分也就基本解决了。美国微软公司创始人比尔盖茨先生曾经表示,”语言理解是人工智能领域皇冠上的明珠“。前微软公司全球执行副总裁沈向洋先生也在公开演讲时说:“懂语言者得天下下一个十年,人工智能的突破在自然语言的理解人工智能对人类影响最为深刻的就是自然语言方面”。由于理解自然语言需要关于外在世界的广泛知识以及运用操作这些知识的能力,所以NLP也被视为解决AI完备(AI-complete)的核心问题之一。可以说,NLP目前是AI领域的关键核心技术,对它的研究也是充满魅力和挑战的。

  最早的NLP研究工作是机器翻译。1949年,美国知名科学家沃伦韦弗先生首先提出了机器翻译设计方案。20世纪60年代,许多科学家对机器翻译曾有大规模的研究工作,耗费了巨额费用;但他们显然是低估了自然语言的复杂性,加上语言处理的理论和技术均不成熟,所以进展不大。当时的主要做法是存储两种语言的单词、短语对应译法的大辞典,翻译时一一对应,技术上只是调整语言的同条顺序。但日常生活中语言的翻译远不是如此简单,很多时候还要参考某句话前后的意思,需要上下文联系起来才能正确翻译--这就是机译技术难度高之所在。

  大约20世纪90年代开始,NLP领域发生了巨大的变化。这种变化有两个明显的特征:

  (1)对系统的输入,要求研制的NLP系统能处理大规模的真实文本,而不是如以前的研究性系统那样,只能处理很少的词条和典型句子。只有这样,研制的系统才有线)对系统的输出,鉴于真实地理解自然语言是十分困难的,对系统并不要求能对自然语言文本进行深层的理解,但要能从中抽取有用的信息。同时,由于强调了“大规模”和“真实文本”。

  (1)大规模真实语料库的研制。大规模的经过不同深度加工的真实文本的语料库,是研究自然语言统计性质的基础;如果没有这样的语料库,统计方法只能是无源之水。

  (2)大规模、信息丰富的词典的编制工作。因此规模为几万,十几万,甚至几十万词,含有丰富的信息(如包含词的搭配信息)的计算机可用词典对NLP的重要性是很明显的。

  系统的输入与输出这两个特征在NLP的诸多领域都有所体现,其发展直接促进了计算机自动检索技术的出现和兴起。实际上,随着计算机技术的不断发展,以海量计算为基础的机器学习、数据挖掘、数据建模等技术的表现也愈发优异。NLP之所以能够度过“寒冬”,再次发展,也是因为计算机科学与统计科学的不断结合,才让人类甚至机器能够不断从大量数据中发现“特征”并加以学习。不过要实现对自然语言真正意义上的理解,仅仅从原始文本中进行学习是不够的,我们还需要新的方法和模型。

  目前存在的问题主要有两个方面:一方面,迄今为止的语法都限于分析一个孤立的句子,上下文关系和谈话环境对本句的约束和影响还缺乏系统的研究,因此分析歧义、词语省略、代词所指、同一句话在不同场合或由不同的人说出来所具有的不同含义等问题,尚无明确规律可循,需要加强语义学和语用学的研究才能逐步解决。另一方面,人理解一个句子不是单凭语法,还运用了大量的有关知识,包括生活知识和专门知识,这些知识无法全部贮存在计算机里。因此一个书面理解系统只能建立在有限的词汇、句型和特定的主题范围内;计算机的贮存量和运转速度大大提高之后,才有可能适当扩大范围。

  由于语言工程、认知科学等主要局限于实验室,目前来看数据处理可能是NLP应用场景最多的一个发展方向。实际上,自从进入大数据时代,各大平台就没有停止过对用户数据的深度挖掘。要想提取出有用的信息,仅提取关键词、统计词频等是远远不够的,必须对用户数据(尤其是发言、评论等)进行语义上的理解。另外,利用离线大数据统计分析的方法进行NLP任务的研究是目前非常有潜力的一种研究范式,尤其是谷歌、推特、百度等大公司在这类应用上的成功经验,引领了目前大数据研究的浪潮。

  NLP是为各类企业及开发者提供的用于文本分析及挖掘的核心工具,已经广泛应用在电商、金融、物流、医疗、文化娱乐等行业客户的多项业务中。它可帮助用户搭建内容搜索、内容推荐、舆情识别及分析、文本结构化、对话机器人等智能产品,也能够通过合作,定制个性化的解决方案。由于理解自然语言,需要关于外在世界的广泛知识以及运用操作这些知识的能力,所以NLP也被视为解决强AI的核心问题之一,其未来一般也因此密切结合AI发展,尤其是设计一个模仿人脑的神经网络。

  训练NLP文本解析AI系统需要采集大量多源头数据集,对科学家来说是一项持续的挑战:需要使用最新的深度学习模型,模仿人类大脑中神经元的行为,在数百万甚至数十亿的注释示例中进行训练来持续改进。当下一种流行的NLP解决方案是预训练,它改进了对未标记文本进行训练的通用语言模型,以执行特定任务;它的思想就是,该模型的参数不再是随机初始化,而是先有一个任务进行训练得到一套模型参数,然后用这套参数对模型进行初始化,再进行训练,以获得更好的预测性见解。

  目前我们已经进入了以互联网为主要标志的海量信息时代,这些信息大部分是以自然语言表示的。一方面,海量信息也为计算机学习人类语言提供了更多的“素材”;另一方面,这也为NLP提供了更加宽广的应用舞台。例如,作为NLP的重要应用,搜索引擎逐渐成为人们获取信息的重要工具,出现了以谷歌、百度等为代表的搜索引擎巨头;机器翻译也从实验室走入寻常百姓家;基于自然语言处理的中文输入法(如搜狗、微软、谷歌等输入法)成为计算机用户的必备工具;带有语音识别的计算机和手机也正大行其道,协助用户更有效地生活、工作和学习。

  现在,NLP领域已经有了大量的人工标注知识,而深度学习可以通过有监督学习得到相关的语义知识,这种知识和人类总结的知识应该存在某种对应关系,尤其是在一些浅层语义方面。因为人工标注,本质上已经给深度学习提供了学习的目标;只是深度学习可以不眠不休地学习,这种逐步靠拢学习目标的过程,可能远比人类总结过程来得更快更好。这一点,从谷歌公司旗下DeepMind研究团队开发的围棋软件AlphaGo短时间内连胜两位人类围棋高手的事实,似乎能够得到验证。

  深度学习在NLP中的应用非常广泛,可以说横扫NLP的各个应用,从底层的分词、语言模型、句法分析、语音识别等到高层的语义理解、语用阐释、对话管理、知识问答等方面都几乎都有深度学习的模型,并且取得了不错的效果。有关研究已从传统的机器学习算法转变成更有表现力的深度学习模型,如卷积神经网络和回归神经网络。不过,目前的深度学习技术还不具备理解和使用自然语言所必需的概念抽象和逻辑推理能力,还有待今后进一步的研究。

  互联网搜索引擎已经有一段时间让人们使用会话语言和术语来在线搜索事物。现在,谷歌公司的云端硬盘用户已经可以使用这一功能。用户可以搜索存储在谷歌云端硬盘中的文件和内容,就像使用谷歌搜索提供的对云端硬盘内置NLP的新支持一样。该功能使用户可以使用通常用词组表达的查询以及在实际对话中将要使用的查询来更轻松地找到所需的内容。谷歌公司在在线和移动搜索、移动应用程序以及GoogleTranslate等服务中广泛使用NLP;该公司在这一领域的研究是为提高机器阅读和理解人类语言能力所做的更广泛努力的一部分。随着谷歌调整其算法,NLP应该会随着时间的推移变得更好。

  英国剑桥量子计算公司(CQC)最近宣布,他们利用自然语言的“固有量子”结构,开辟了一个全新的可能应用领域。其通过将语法句子翻译成量子线路,然后在量子计算机上实现生成的程序,并实际执行问答。这是第一次在量子计算机上执行NLP。通过使用CQC的一流的、平台无关的可重定目标编译器tket??,这些程序在IBM量子计算机上成功执行并得到结果,整个突破朝着实现“意义感知”和“语法知悉”的NLP方向迈出了有意义的一大步--这是计算机时代早期以来计算机科学家及计算语言学家追寻的梦想。

  美国哈佛大学医学院的研究人员借助NLP技术日前开发出一种工具,可以评估新冠肺炎(COVID-19)患者的病例、社交媒体和健康卫生数据。他们率先努力通过使用机器学习技术查看来自各种来源的数据和信息(包括患者记录、社交媒体和公共卫生数据)来寻找新冠肺炎病毒的解决方案。借助NLP工具,他们还可以搜索有关新冠肺炎病毒的在线信息,并了解爆发的当前位置。另外,研究人员还利用NLP技术对新冠肺炎、药物和疫苗等密集展开研究,同时包括临床诊断与治疗以及流行病学研究等。

  中国阿里达摩院的NLP研究团队最近提出优化模型Struct BERT,能让机器更好地掌握人类语法,加深对自然语言的理解。使用该模型好比给机器内置一个“语法识别器”,使机器在面对语序错乱或不符合语法习惯的词句时,仍能准确理解并给出正确的表达和回应,大大提高机器对词语、句子以及语言整体的理解力。这一技术已广泛使用于阿里旗下阿里小蜜、蚂蚁金服、优酷等业务。阿里达摩院的语言模型和阅读理解技术也被用于行业赋能,推进AI技术在医疗、电力、金融等行业的落地。据悉,StructBERT模型最近被评为全球性能最强的NLP系统。

  根据市场分析机构Mordor Intelligence的一份报告,2019年全球NLP市场价值为109亿美元,预计到2025年将达到348亿美元,复合年增长率为21.5%。该报告指出,在过去的几年中,深度学习架构和算法在市场格局中取得了令人瞩目的进步,而语音分析解决方案正在主导着这一市场,因为传统的基于文本的分析已不足以处理复杂的业务问题。

  总之,随着互联网的普及和海量信息的涌现,作为AI领域的关键核心技术和掌上明珠,NLP正在人们的生活、工作、学习中扮演着越来越重要的角色,并将在科技进步与社会发展的过程中发挥越来越重要的作用。